真的,飛行器時代真的要來臨了
科技

真的,飛行器時代要來臨了,城市版圖將會擴張?

汽車製造商時不時會公佈一些概念圖,或關於飛行器的影片,但永遠只聞樓梯響,從來都沒有一件像樣的實物製造出來。


在這個商業世界裡,犯法的事有人做,但蝕錢的事沒有人想做。研發新產品也是一樣,無論研發過程有多辛苦,成本有多大,若果潛力無限,那怕頭蝕尾賺也會有人肯大手投資。創新交通工具就是一個好例子。

每個人出入家門都需要乘坐交通工具,市場固然之巨大。然而,撇除表面的經濟因素,交通工具提速有更深遠的推動力。

當通勤時間縮短,城市或城鄉之間的資源交流就會增加,貿易速度加快就能讓資金流動更快。簡單說,經營生意變得容易,客人變得更容易花錢,帶動經濟成長。

從歷史上看,奧圖曼帝國掌控中歐一帶要道;工業革命後的歐洲列強控制蘇伊士運河;美國艦隊掌握中東地區的石油運輸航線;中國希望利用高鐵和海軍藍海政策,打破英美壟斷的局面。背後的道理顯而易見 - 誰掌握交通脈博,誰就掌握資源的運用。

無人飛行汽車的出現,令資源的流動方向幾乎沒有空間限制。資源運送的時間縮短,運輸成本大大降低,輕易淘汰現有的任何一種交通工具。因為飛行不再需要飛機或火車這類大型運輸工具,它能將國與國之間的交流提升至個人層面,真真正正做到全球一體化。這麼多的優勢,列強怎會不爭相研發?

雖然要解決的問題很多,但我們看到的是無限新興商機,包括飛行零件、雷達掃瞄器、安全裝置、空中交通設備、駕駛學校等等。顯然地很多科技巨頭也看到這個商機。目前,全球有近15間初創公司研發無人飛行汽車,雖然某些還處於研發初期,但當中不乏具有一定技術和實力的企業,包括Airbus、Uber和豐田等幾間重量級公司,要製造出一架安全可靠的無人飛行汽車,相信只是時間問題。

近日,無人飛行器研發又有新動態。位於歐洲的初創公司Lilium宣佈,已獲得9,000萬美元研發全電動自動駕駛飛行的士。這些資金來自包括Atomico在內的眾多知名風投公司,以及擁有中資背景的騰訊,意味著飛行器不再只是空想,而研得的技術將由多國共同分享。

的士只是煙幕,背後的潛力才是重點。既然我們已知道它的商業價值,那究竟要令飛行器普及需要具備什麼條件,以及市場環境將出現什麼變化?

普羅大眾對無人飛行器會比較陌生,其實它的商業生態系統早已存在。

航拍機和迷你運輸機是小型無人駕駛飛行器的代表,在美國因為人手成本高,類似Amazon及7-11等零售巨頭早已進行測試,用之來運送貨物。Amazon更揚言要用無人機取代人手,徹底改變物流業格局。要完全做到這一點,需要運用到精準的全球定位系統,無人機之間才不會發生碰撞,減低損失昂貴貨物的機率。

無人飛行汽車體積比較普通飛行器大,它需要飛到更高的空間,當它載人時與一架無人直升機沒分別。它所遇到的氣流會更大,各項技術含量都比以上的高。然而,它的最大挑戰來自如何建立安全可靠的垂直起降系統,讓飛行器在鬧市中安全升降,當中需要強大的電動馬達、電池和引擎的互相配合,才不致在降落時失速掉下來。

一般我們認識的大型無人駕駛飛行器,多數為軍方使用的無人戰機。它被用作上空偵察和轟炸任務,攜帶彈頭時載重量超過數噸,這意味著載重量和穩定性等技術難題早已解決。

當長途飛行時,如何讓飛行汽車充電也是個技術問題。現時大大小小的飛行器都使用電池來驅動,但電池並不環保也不化算,安裝太陽能采集器是最佳做法,但這牽涉到成本、續航能力、采集能力和功率等問題,非一兩年之內可研發完成。

然而,要讓無人飛行汽車普及,市場心態十分重要,這可將問題分為「無人駕駛服務需求」及「飛行」這兩方面看。

對於「無人駕駛」方面,研究機構訪問了800位美國市民,84%認為無人駕駛技術存在安全性問題,當中90%認為技術完全未成熟,85%認為沒這樣的需要,因為駕車也不是一件困難的事。在「飛行」這方面,超過75%受訪者認為無人飛行汽車只是花巧的交通工具,價值並不會如研發機構所講的那麼高,傳統交通工具反而比較可靠,成本也較低,即使無人飛行汽車推出市場也持觀望態度。

現時無人駕駛技術還在初步階段,尚未有足夠數據證明其極之安全,而且大部份汽車還在使用石油,一下子談論飛行汽車的話,市場心態還未準備好。此外,現時大部份人都選擇居住在工作地點附近,需要飛行器通勤的需求近乎零,更加無須用到飛行器出入。

要吸引買家使用,光在宣傳上推出概念圖是沒用的,它一定要與現時用家的利益結合,真真正正為用家帶來得益,比如飛行器自動協助播種和撒農藥、隨時隨地將用家送到其他城市。以目前看,「無人駕駛技術」和「飛行」只適合應用在物流運輸方面,對其他行業的衝擊不大,市場需求也不大,成為收費交通工具最多也是噱頭,最終還是用來賣廣告賺宣傳費。

不過,若無人飛行汽車真的普及,我們可以預見到樓市將受到極大衝擊,交通便利度不再成為影響樓價的重要因素,至少其重要性將降低。市民不再集中居住在市中心一帶,城市範圍將擴張,城鄉發展的差異將降低。

儘管飛行技術已經準備就緒,在管理上還是會面對很多障礙,最具挑戰性的是怎樣將飛行汽車整合到公共領間。

現時飛機是空中飛行的唯一交通工具,監控系統只能掃描已登記的飛機或部份航拍機,若果飛行汽車成為交通工具,如何追踪飛行器以及監管跨國交通將成為難題;怎樣控制交通和管理意外;如何發配駕駛執照,這些都是實際難題。美國政府和一些大型企業包括Google及Intel已著手商討解決方案,預計首個空中管制交通體系將在十年內出爐。

真的,飛行器時代要來臨了,城市版圖將會擴張?
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