科技

Apple加入人工智能戰圈 Android國產品牌是否坐以待斃?

人工智能技術雖然距離取代人類的路甚遠,不過勢頭很厲害,雖然目前人工智能技術用途有限,用來優化智能手機性能看似其唯一用途,但未來用以優化創新軟硬體是一大方向,包括應用到物聯網、VR、AR、智能家居、硬體等不同領域。

據了解,Apple現時正在研發一款AI晶片。這種晶片將用於處理AI指定工作,能為Apple在AI市場中搶佔重要戰略地位。一向著重應用程式和硬件的Apple,為何突然要推出AI晶片?

顯然,主要競爭對手Amazon與Google等巨頭在AI領域不斷推進,為Apple帶來不少壓力。早前Amazon推出的Echo智能音箱,在語音技術的智能識別和互動方面取得了不少進展,其銷量即將突破1000萬台,覆蓋4000萬美國家庭;Google的AlphaGo 在棋盤上擊敗頂尖高手李世石與柯潔之後名聲大振,奠定了Google 在全球人工智能領域的領先地位。

人工智能之所以如此強大,完全是因為受其晶片的運算技術所驅動。擁有強大運算能力的晶片能給予電腦大範圍處理和學習能力,短期能處理一些簡單的工作,長遠能取代不同工種,更能發展更多高科技產品。科技巨頭都在努力研發AI晶片,Apple加入戰團的目的也在於此。

目前,Apple的人工智能技術並不是十分矚目,要追上競爭對手,就要著手發展更強大的元器件,包括CPU、GPU、電源管理IC、基帶晶片、PMIC、AP、藍牙晶片甚至快閃記憶體、Mac晶片及感應器,這些都需要一定的資金、時間及技術投入。縱使Apple的市值全球數一數二,但行內投資者普遍擔心它的後勁不繼,分分鐘在AI技術上被對手拋離。

Apple將如何自處?

顯然Apple都了解到其形勢嚴峻,因而鈍意改變其發展大方向。以往,推動晶片進步的都是移動互聯網、多媒體和智能手機應用程式,若Apple加入戰團,相信AI技術將與智能手機有越來越多的結合,而結合的方向可能與增強現實及虛擬實境的AR技術有關。

去年有消息稱Apple正準備進入AR眼鏡市場,並已獲得一項有關擴增實境地圖的技術專利,對Apple來說,如果需要AR程式開發者大量開發相關應用程式,意味著Apple極有可能開發出一個新的AR Store平台和一套開發工具包,不過這一切都需要Apple完善其系統的基礎設施、圖形處理和機器學習能力,這些都需要一個更強大的AI晶片來驅動。

Apple有哪些優勢?

Apple銳意研發AI晶片,並希望將其應用到智能手機上,客觀條件其實是有的。 一方面是因為Apple擁有出眾的軟硬體設計能力。目前Apple是優秀的晶片廠商,其 A 系列晶片具備行業最強的單線程 CPU 性能,並且超過了 ARM 設計規定的能力,且處理能力不斷升級。

另一方面是Apple擁有龐大的用戶,這些用戶可為AI帶來所需要處理的大數據。3月的數據顯示,全球共有7億用戶正在使用iPhone,這個數字並未包括Apple其他產品,例如Mac電腦及iPad,若果Apple在軟體裡加入能將用戶數據傳送到數據庫的功能,這些數據將有助推動更準確的AI技術。

再者,蘋果擁有強大的出貨量及現金流,在資金研發和成本上具優勢,相比起市場太分散的Android手機更能統一數據收集模式,這些或許能令Apple後來居上。

Android手機廠商會否坐以待斃?

在亞洲,Samsung、華為和小米都有自行研發晶片,Samsung尤其在晶片市場表現非常強勁。由於近排整個市場對RAM和快閃記憶體的需求大幅上揚,以及NAND的持續短缺,晶片價格與需求都在猛漲。2017第一季度,Samsung的晶片營收是一大亮點,收入同比增長超過了40%,而今年第一季度的半導體業務更逼近Intel。

去年Samsung斥資2389.3億韓元收購了美國Viv公司,該團隊包括有份研發Siri的主要成員,於是在今年初,Samsung S8就推出了人工智能助理Bixby。對於Samsung來說,發展AI技術可能也是下一步要發展的方向,而其晶片業務的增長背後也意味著機械自我學習應用程式將會是今後的智能手機的發展趨勢

中國人工智能晶片未來發展前景

在中國,Horizon Robotics、中科寒武紀、中星微電子等AI晶片廠商目前的發展也勢頭強勁。在手機廠商方面,早前自華為研發海思晶片之後,自行研發晶片彷佛變成各大廠商的重點策略,就連小米也推出了澎湃S1晶片。在大環境推動下,手機廠商願意在晶片技術等核心科技投入更多資源,未來Android將步向更加「智能」的局面。

根據國際知名專利檢索公司QUESTEL發佈的《晶片行業專利分析及專利組合品質評估》報告指出:中國近10年的晶片專利增長驚人,已成為晶片專利申請最多的國家,而在全球十大人工智能晶片廠商中,上榜的有3家中國企業,6家為美國。

隨著中國消費者對國產手機的要求越來越高,製造商不得不向高端市場發展,自行研發AI晶片是提升品牌溢價能力的重點,亦能大大降低中國廠商對外國技術的依賴。目前,晶片產業是國家重點扶持產業,不過發展程度只限於國營企業,即是企業永遠不能在國際市場上買賣,而且技術只容許國內使用,長遠來說很難估計企業和技術的價值,對技術發展存有先天結構問題。

不過,由於人工智能在全球也是個頗新的領域,中國在相關技術與外國處於接近水平,唯大數據方面因網絡開放度不足,步伐有機會被比下去,不過在大環境推動下,預料未來中國將投放更多資源在相關方面,廠商股值亦有機會有所提升。

To Top